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Neurociencias para principiantes curiosos: guía de lecturas fundamentales

El lingüista Noam Chomsky sugirió en cierta ocasión que nuestra ignorancia se podía dividir en problemas y misterios. Cuando abordamos un problema, puede que no sepamos su solución, pero tenemos intuición, un conocimiento cada vez mayor y ciertas ideas de qué andamos buscando. Cuando nos enfrentamos a un misterio, sin embargo, sólo podemos quedarnos mirando fijamente, maravillados y desconcertados, sin siquiera saber qué aspecto tendría una explicación”,

Steven Pinker – Profesor de Psicología Harvard University

Hoy, en pleno siglo XXI, podemos decir que nadie sabe aún cómo funciona el cerebro. O al menos nadie sabe cómo funciona el cerebro al mismo nivel que se conoce el funcionamiento de otros muchos fenómenos, inclusive el de otros órganos del cuerpo humano. El cerebro sigue siendo un misterio en muchos aspectos, pero, como propone Pinker en el epígrafe, la comunidad científica ha logrado problematizar varias cuestiones de modo que se pueden ofrecer hipótesis explicativas de muchas de las preguntas que cotidianamente nos hacemos sobre nuestra mente y comportamiento. Para aquellos curiosos que sienten intriga por esta temática proponemos una guía de libros para no especialistas que pueden introducirlos en este intrigante tema. Pero antes, un poco de historia para entender el auge de la temática hoy.

La Década del Cerebro

La década de  los ´90 fue designada como la “década del cerebro” por  el entonces presidente norteamericano George Bush, a propósito de un proyecto patrocinado por la Biblioteca del Congreso y el Instituto Nacional de Salud Mental (NIMH) para fortalecer la conciencia pública sobre los beneficios del estudio científico del cerebro. Grandes logros se obtuvieron a partir de este emprendimiento especialmente a nivel tecnológico, haciendo posible el surgimiento de técnicas de registro de alta precisión de la actividad del sistema nervioso que a la vez han permitido la elaboración de hipótesis explicativas sobre la relación cerebro-conducta en conjunto con la neuroanatomía funcional y la psicobiología. Los ´90 se caracterizaron por un abordaje inter y transdisciplinario del cerebro y beneficiaron la divulgación y el avance de su conocimiento desde diferentes frentes.

Pero así como a  finales de la década del 60 el hombre lograba pisar la luna para darse cuenta de la inmensidad del universo, los progresos hechos en los ´90, no satisficieron las expectativas de la ambiciosa iniciativa del Gobierno americano. Entonces, se redobló la apuesta con proyectos como el Brain Initiative, anunciado por Obama en abril del año pasado, que destinará más de $300.000.000 anuales, durante diez años, con el objetivo de lograr mapear la actividad de la totalidad de las neuronas del cerebro; y The Human Brain Project que se está llevando a cabo en la Unión Europea, en la École Polytechnique Fédérale de Lausanne, con el objetivo de lograr simular el cerebro humano por completo en supercomputadoras para entender mejor su funcionamiento. Entonces, ¿cuáles han sido los principales avances en la neurociencia y sobre qué problemas se ha trabajado?

Guía de autores fundamentales

Si hablamos de autores internacionales podemos recomendar un primer acercamiento a las neurociencias a partir de Cómo funciona la mente (Paidos, 2000) de Steven Pinker, originalmente publicada en 1997. El tema central del libro: la mente concebida como un problema al que se entrevé una solución sostenida sobre dos pilares fundamentales para comprender su funcionamiento: la computación y la evolución por selección natural. Del mismo autor también sugerimos La tabla rasa. La negación moderna de la naturaleza humana (Paidos Ibérica, 2003), que reflexiona sobre cómo los patrones innatos del pensar y el sentir se puedan emplear para justificar la desigualdad, subvertir el orden social, anular la responsabilidad personal y confundir el sentido y el propósito de la vida.

Otra lectura obligada es Michael Gazzaniga, considerado el padre de la neurociencia cognitiva por muchos y artífice de El cerebro social (Alianza Editorial , 1993), El cerebro ético (Paidos Ibérica, 2006) y ¿Qué nos hace humanos? (Paidos Ibérica, 2010) entre otros. De su autoría recomendamos ¿Quién manda aquí? (Paidos Ibérica, 2012) en el que reflexiona sobre el libre albedrío adentrándonos a las conexiones entre las neurociencias, la psicología y el derecho.

Para quienes prefieren el estilo más novelado recomendamos a Oliver Sacks, que nos acerca al funcionamiento del cerebro a través de reseñas de casos clínicos de sus propios pacientes con enfermedades neurológicas. Entre ellos Despertares (Anagrama, 1973), Un antropólogo en Marte (2001), Veo una voz (2003) El hombre que confundió a su mujer con un sombrero (2009), Musicofilia (2009), Los ojos de la mente (2011) y Alucinaciones (2012). Los relatos son uno más fascinante que otro, por lo que se puede empezar por cualquiera.

Combinando el ensayo y el relato de casos clínicos emblemáticos en la historia de las neurociencias, se encuentra El error de Descartes (Editorial Andrés Bello, 1996) de Antonio Damasio. En este libro se presenta fuera de la comunidad científica el concepto de marcador somático, que nos alerta sobre la primacía de las emociones sobre la racionalidad a la hora de tomar decisiones. Del mismo neurobiólogo portugués y siguiendo la línea argumental se puede encontrar En busca de Spinoza: neurobiología de la emoción y los sentimientos (Crítica, 2005).

La escena local

Ya en el plano nacional, y sin nada que envidiarle a la producción extranjera se encuentra Usar el cerebro (Editorial Planeta, 2014) de Facundo Manes y Mateo Niro, con una propuesta sencilla: conocer nuestra mente para vivir mejor. Los autores se centran en los procesos de toma de decisiones, en la influencia de las emociones en nuestra vida cotidiana y en cómo las neurociencias pueden aportar al mejoramiento en la calidad de vida de las personas.

Otro atractivo autor es Diego Golombek con dos planteos muy diferentes en estilo según el público a quién se dirige. El primero: Cavernas y Palacios (Siglo XXI Editores, 2011)  donde hace un repaso por el desarrollo reciente de las neurociencias e incluye una serie de sencillos experimentos para comprobarlo con el cerebro propio del lector. El segundo, Cerebro: últimas noticias (Ediciones Colihue,1998) aborda temas similares pero está dirigido especifícamente al  público adolescente y contiene toques de humor que lo hacen de muy amena lectura.

Por último, y ya hablando de neurociencias aplicadas está Psychonomics, la economía está en tu mente (Ediciones B), de Martín Tetaz.  Un libro de economía del comportamiento en el que se citan constantemente los aportes de las neurociencias para la comprensión de la toma de decisiones financieras y políticas, de conductas sociales, y hasta cuestiones de la vida cotidiana.

Varios de estos autores nos acompañarán en el Programa Neurociencias para Líderes en la Universidad de San Andrés, donde daremos un pasito para que el cerebro deje de ser un misterio, reflexionando sobre cómo estos descubrimientos de la ciencia pueden cambiar nuestra gestión en la empresa… y nuestra vida cotidiana.
¿Qué recomendación de lectura sumarías a esta lista?